Vai ora a tane, la voie lactée

 Dans chaque numéro, instanTANE vous invite, avec le professeur Jean-Pierre Bonnefoy, à admirer le ciel polynésien à partir d’un de ses exceptionnels clichés, photographié durant la période précédant la parution du magazine. Pour ce numéro 09, nous vous présentons la Voie lactée.


Texte & photo : Jean-Pierre Bonnefoy


Photo réalisée à partir d’un télescope Celestron de 280 mm de diamètre avec optique réducteur x 0,7 donnant une focale de 1960 mm. Monture EQ6 avec GoTo, caméra couleur CMOS refroidie de 16 Mégapixels.

Quand la nuit est claire la Voie lactée occupe tout le ciel en scintillant de mille feux. Les anciens

Polynésiens y voyaient l’eau vivifiante du dieu Tane - Vai-ora-a-Tāne – où nageaient des myriades de poissons ainsi que Ma’o purotu, son beau requin reconnu par une étoile qui embellit le ciel, Fa’arava-i-te-ra’i (Altaïr). Parfois, ils identifiaient cette longue silhouette lumineuse à une pirogue dont Tauhā, la Croix du sud, était l’ancre et certains alignements stellaires les amarres. Aujourd’hui, on sait que la Voie lactée représente une partie de notre galaxie. Laquelle contient entre 200 et 400 milliards d’étoiles, dont notre Soleil.


Mais quelle forme peut-elle avoir ? Que verrions-nous si, par un miracle extraordinaire, nous pouvions en sortir ?

Le ciel profond est peuplé de milliards de galaxies, des « univers-îles » comme l’écrivit le grand philosophe Kant au XVIIIe siècle. Et certaines de ces galaxies ont des formes très proches de celles imaginées par les astrophysiciens pour représenter notre galaxie, la Voie lactée. L’image ci-contre est l’une d’entre elles, il s’agit de la galaxie M83, parfois appelée « Pinwheel australe » car, assez proche du pôle sud, il est difficile de l’apercevoir dans l’hémisphère nord.

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Donc, si vous possédiez un fabuleux vaisseau spatial capable de sortir de la Voie lactée et que vous regardiez dans le rétroviseur pour admirer notre Voie lactée, il est fort probable que vous verriez une image ressemblant à M83 située à… 15 millions d’années-lumière ! Tout comme cette dernière, notre Voie lactée est une galaxie spirale dite barrée en raison de la forme du centre. Prenez conscience des dimensions de notre galaxie, qui est très ordinaire, en songeant qu’à raison de 300 000 km par seconde, la lumière met au moins 150 000 ans pour la traverser.


Les noms polynésiens proviennent de la thèse de Claude TERIIEROOITERAI "Mythes, astronomie, découpage du temps et navigation traditionnelle : l’héritage océanien contenu dans les mots de la langue tahitienne" Université de la Polynésie Française, 2013.

Magazine InstanTANE #09 – novembre 2019

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